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Arthur Eddington, el hombre que pesó las estrellas


Publicado el 12/12/2011

Sir Arthur Stanley Eddington fue uno de los astrofísicos británicos más influyentes de principios del siglo XX. Nacido en el seno de una familia cuáquera, tuvo una vida lejos de las religiones preestablecidas y destacar como estudiante. Gracias a esto obtuvo una beca que le permitió asistir al Owens College de Mánchester al cumplir los 16 años.

Allí fue donde Eddington, tras un primer año de orientación general, descubrió la física, algo que cambiaría por completo su vida. Gracias a su admirable capacidad para el aprendizaje, le concedieron una segunda beca con la que pudo acceder al Trinity College de la Universidad de Cambridge en 1903.

Tras finalizar sus estudios en Cambridge, Eddington consiguió un puesto como asistente jefe del Royal Astronomer en el Real Observatorio de Greenwich. Allí fue donde poco a poco su carrera se tornó hacia la astrofísica, hecho que se consolidaría cuando consiguió la cátedra de Astronomía y Filosofía Experimental del Trinity College en 1913.


Arthur Stanley Eddington (fuente)

El trabajo propio más importante de toda su carrera fue aquel con el que teorizó sobre el interior de las estrellas, desarrollando el primer método para comprender sus procesos. Según Eddington la estabilidad de las estrellas se debe al equilibrio entre la presión de radiación y la fuerza gravitacional.

En el modelo de Eddington, las estrellas son esferas de gas. Dadas las altas temperaturas internas requeridas, los átomos del material estelar estarían en esencia completamente ionizados y, por lo tanto, dicho material debía comportarse como gas ideal. Así los cálculos se simplificaban.

Pero quizá lo más fascinante de su trabajo sobre las estrellas, además del límite de Eddington, fue que el nuevo modelo planteaba permitía establecer una relación entre la luminosidad de una estrella y su masa. Hasta aquel momento la masa de las estrellas únicamente se podía calcular en sistemas binarios mediante la mecánica clásica.

Precisamente fue contrastando el modelo de Eddington con la mecánica clásica en sistemas binarios como se pudo contrastar la teoría sobre la relación entre luminosidad y masa, encontrando así el primer método para calcular la masa de cualquier estrella.


Arthur Eddington junto a Albert Einstein (fuente)

Más allá de sus propios avances, Eddington fue el hombre que presentó y defendió la teoría de la relatividad de Einstein ante la sociedad científica anglosajona. Incluso llegó a utilizar el eclipse solar de 1919 para medir la desviación que sufría un rayo de luz de una estrella situada detrás del Sol al pasar muy cerca del mismo, demostrando así que la luz sufría los efectos de la fuerza de gravitación.

Fue así como la Royal Society de Londres aceptó la teoría de la relatividad de Einstein y cómo Eddington pasó la historia como embajador de Einstein en Inglaterra y resto del mundo anglosajón.

Fuentes y más información:


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8 comentarios

  1. leotec
    14/12/2011 @ 10:10

    muy buena entrada

    [Responder]

  2. Isod
    14/12/2011 @ 16:09

    Gracias a ser cuáquero se evitó ir a la Primera Guerra Mundial. Durante ella, se produjo un hecho que habla mucho en favor de la ciencia: un científico inglés se fue de expedición al otro lado del mundo para confirmar la teoría de un científico alemán (en plena guerra) y de otra religión y, además, le dio todo el reconocimiento tras verificar la relatividad general.

    [Responder]

  3. Antonio
    21/12/2011 @ 09:55

    @Isod, Mas tarde se comprobó que las condiciones en las que se hicieron las mediciones por parte del grupo desplazado a África no fueron las más correctas para verificar el efecto de la desviación de la luz por la fuerza de la gravedad, pero debido a la predisposición a la colaboración, se hizo un poco la “vista gorda” y se aceptó el resultado como bueno.

    [Responder]

    marco rios Reply:

    @Antonio,
    Tiene algo de asidero lo que dices, pero para despejar cualquier DUDA se hicieron observaciones mas tarde de un eclipse total en Australia , y se corroboro lo que Eddington había visto.

    [Responder]

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