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De cómo el ser humano pasó de ver la Tierra plana a verla esférica


Publicado el 7/02/2011

La Tierra nunca fue ni será plana. De hecho, su forma la podemos asumir como constante desde que el ser humano lleva pisandola, y se acerca mucho al de una esfera (ligeramente achatada por los polos). Lo único que ha variado con el paso de los años es la concepción que el ser humano ha tenido de su forma. Si nos remontamos a las primeras civilizaciones a lo ancho y largo del mundo, nos encontramos con un factor común: todos creyeron que la Tierra era una superficie plana.

Aún así, pese a esa gran similitud intercultural, se podían encontrar algunas diferencias entre las distintas civilizaciones. Si tomamos el primer mapa del mundo, originario de la civilización sumeria, nos encontramos con un mundo plano en el que no se concebían posibles límites. En el lado opuesto tenemos la concepción china e hindú, cuyas civilizaciones creyeron hasta bien entrado el siglo XVII que la Tierra era plana con una forma finita. Aún así, cabe destacar lo curioso de que en China se creía que las estrellas yacían en un firmamento en forma de bóveda esférica, en la que dibujaron los primeros mapas del cielo.


I: Modelo de Tierra plana según la mitología hindú

Hasta el florecimiento de la civilización griega, las cosas no comenzaron a cambiar. El primero en plantear un concepto distinto al de la Tierra plana fue Anaximandro de Mileto, quién a mediados del siglo VI a.C. propuso un modelo de la Tierra en el que el norte y el sur se curvaban, mientras que tanto hacia el este como hacia el oeste, la Tierra se mantenía plana. Así concibió el concepto de tierra cilíndrica. Sus afirmaciones fueron novedosas, y se acercaron al modelo real mucho que cualquier otro modelo anterior, pero no tuvo gran repercusión entre los pensadores griegos.

En los años posteriores, algunos historiadores creen que Pitágoras y Parménides plantearon el concepto de Tierra esférica, aunque no existe evidencia definitiva que lleve a pensarlo, a parte de la coherencia con el resto de sus filosofías y creencias. La primera evidencia de enseñanza del modelo de Tierra esférica en las escuelas griegas la encontramos con Platón, quién a su vuelta de Italia enseñó esta concepción a sus alumnos. Aún así, no existe constancia de que explicase las razones que le llevaron a pensar eso.

Pasaron varios siglos desde la muerte de Pitágoras hasta que alguien intentase dar evidencias de que la Tierra era esférica. Aristóteles, en su concepción del universo, los elementos, y su particular visión de la gravedad, asumió que la Tierra era esférica. Además se convirtió en la primera persona que presentó pruebas de por qué la Tierra era esférica y no plana o cilíndrica.


II: Aristóteles

Aristóteles, para defender su teoría de la Tierra esférica, recurrió a los eclipses lunares. Durante un eclipse de Luna, cuando la sombra de la Tierra aparece en la superficie lunar se observa con facilidad su forma redondeada. A esto, le añadió la realidad del horizonte. Personas localizadas en puntos distantes no veían las mismas estrellas en el firmamento, algo que sólo era posible si los horizontes variasen, cosa sólo posible con una Tierra esférica.

Las pruebas que aportó Aristóteles de que la Tierra era esférica fueron concluyentes para la cultura griega, dándose a partir de este momento como un hecho común a todas las escuelas. Pero una vez que se conocía la verdadera forma de la Tierra, se quería conocer su verdadero tamaño, y ni los sistemas de medición, ni los sistemas números ayudaban para ello.

La primera persona en hacerlo, según los registros que nos han llegado a nuestros días, fue Erastótenes, quien bajo el mandato de Ptolomeo III, realizó una medición de la Tierra que aún sorprende a día de hoy por su precisión dados los medios de los que disponía. Erastótenes había observado que en Siena (una ciudad de la antigua Grecia correspondiente a la actual Asuán, en Egipto) en un día concreto del verano, una barra vertical sobre el río Nilo no daba sombra a mediodía. No recordaba haber visto ese mismo hecho en Alejandría, por lo que decidió medir gracias a ello el tamaño de la Tierra.


III: Medición de la Tierra por Erastótenes

Para conseguirlo, con un carro contó el número de vueltas que daba en su traslado desde Siena a Alejandría, intentando respetar el camino más recto posible. De este modo estimó la distancia entre ambas ciudades en 5.000 estadios, el equivalente a 800 kilómetros. Valiéndose de este dato, la sombra proyectada por una barra vertical en Alejandría en el mismo día del año y de la geometría euclidiana, obtuvo que el perímetro de la Tierra era de unos 41.000 kilómetros, errando respecto al tamaño actual en tan sólo un 3%. Yendo más allá, Erastótenes creó los primeros mapas con meridianos y paralelos, que si bien no respetaban la realidad, si que sentaron un precedente de cara a la cartografía moderna.

De aquí en adelante, el concepto de Tierra esférica se fue expandiendo entre otras civilizaciones, erradicando la concepción de Tierra plana. Un dato que mencionar aquí es que, a diferencia de lo que muchos creen, tanto Cristóbal Colón como los Reyes Católicos eran conscientes de la forma esférica de la Tierra, siendo su única discrepancia su tamaño real. Cristóbal Colón estimaba un tamaño menor que le permitiría llegar a las Indias, que le habrían llevado a la muerte de no encontrar por fortuna un continente intermedio, América.

Fuentes y más información:


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16 comentarios

  1. Pedro
    7/02/2011 @ 22:00

    umm, perdona, pero primera imagen es una representacion de la gran A’tuin que pertenece a la saga de libros de Mundodisco.

    [Responder]

    Milhaud Reply:

    @Pedro, sabía que alguien saldría con esto. Aquí te dejo un enlace sobre los mundos tortuga: http://en.wikipedia.org/wiki/World_Turtle

    El mundo sobre una tortuga no es una ocurrencia de Terry Pratchett, de hecho lo que pretendía al escribir el Mundodisco era parodiar este tipo de creencias que aún persisten en parte de China e India.

    [Responder]

    Pedro Reply:

    @Milhaud, Anda, esa parte no la sabia y he metido la pata hasta el fondo xD.

    [Responder]

    Milhaud Reply:

    @Pedro, no pasa nada, los libros de Mundo Disco son muy grandes. Esto se perdona ;)

    Gresteh Reply:

    @Milhaud, Aun asi esa imagen es de Gran A’Tuin esta el mar circular, el eje y el continente contrapeso, en cualquier caso no es la cosmologia china la de las tortugas sobre elefanstes sino la hindu, la china solo menciona a las tortugas debido a que el cielo esta sujeto por las patas de la tortuga Ao. Esto lo se porque hace poco compre 4 tortuguitas y les puse nombres de “mundos tortuga” Tahkox(tortuga en lenape) Kurma(por la mitologia hindu), Ao(por la mitologia china) y Gran A’Tuin(por los libros de Terry Prattchet).

    [Responder]

    Milhaud Reply:

    @Gresteh, corregido. Gracias por el apunte ;)

  2. Fran
    7/02/2011 @ 22:05

    Hay una cierta controversia con el hecho de que Eratóstenes fuese el primero en medir el radio terrestre. De hecho, poniéndonos picajosos, parece que no lo midió en absoluto, ya que probablemente se basó en datos de distancias de gente que lo había calculado antes:

    http://resistencianumantina.blogspot.com/2011/01/midio-realmente-eratostenes-el-tamano.html

    [Responder]

    Milhaud Reply:

    @Fran, parece que está más o menos claro que Erastótenes estimó el tamaño de la Tierra, lo que no está del todo probado es cómo midió la distancia entre Alejandría y Asuán, ni el resultado de la misma.

    Está claro que no se puede estimar al 100% que fuera el primero, pero lo que sí que es cierto es el primero del que tenemos constancia, ya que cualquier medición de un astrónomo anterior se habría perdido. Se puede elucubrar, pero al final serán sólo elucubraciones :)

    [Responder]

    Fran Reply:

    @Milhaud, Si… es el primero con “nombre” conocido que lo hizo. En todo caso, parece que Aristóteles ya tenía un valor de 400,000 estadios, así que alguien tuvo que haber hecho alguna medida anterior.

    Lo que quedaba en el aire es de donde sacó la medida de la distancia de Siena a Alejandría, y lo cierto es que si la obtuvo de alguien que utilizó medidas astronómicas (como sospechan algunos investigadores), “técnicamente” Arquímedes nunca completó su medida. Claro que probablemente nunca lleguemos a tener nada más que indicios.

    Por cierto, que no lo dije en el comentario anterior, pero me ha parecido una entrada de lo más interesante. Te falta comentar la evolución de la cosmología entre aquellos que siguen pensando que la tierra es plana :P

    [Responder]

  3. Findeton
    8/02/2011 @ 00:24

    “obtuvo que el diámetro de la Tierra era de unos 41.000 kilómetros”

    Falso, el diámetro de la tierra es de unos 12740Km, a lo que te refieres es al PERÍMETRO, es decir 2*pi*R=40023 KM

    [Responder]

    Milhaud Reply:

    @Findeton, corregido (enorme cagadilla)

    [Responder]

  4. Americo Vespucci
    8/02/2011 @ 03:11

    Joder que suerte tuve¡

    [Responder]

  5. Zifver
    8/02/2011 @ 06:50

    Ah, pero que la tierra no era plana?

    [Responder]

  6. Diego
    12/02/2011 @ 04:14

    Excelente artículo, aunque todo esto no ha impedido que muchos sigan con la teoría de la tierra plana:

    http://es.wikipedia.org/wiki/Flat_Earth_Society

    Y ni hablar de los que afirman que la tierra es hueca.

    [Responder]

  7. Rafalillo
    18/02/2011 @ 11:46

    Buenas!

    Tu entrada me ha gustado mucho y la he enlazado en el post que acabo de publicar en mi blog:
    http://elmundoderafalillo.blogspot.com/2011/02/no-es-mio-pero-es-interesante-xxvi.html

    Espero que te guste ;)

    [Responder]

  8. pinck
    23/01/2012 @ 22:53

    ammm una cosa la tierra no es esferica es geoide pues es algo asi como circular pero la diferencia es que no es proporcional ya que en algunos lados hay mas masa que en otros :)
    pero me encanto lo que has hecho el trabajo esta genial :D

    [Responder]

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