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Feliz primer aniversario, Neptuno


Publicado el 12/07/2011

Tras los varios avistamientos de Urano entre finales del siglo XVII y principios del siglo XIX, Johann Elert Bode determinó finalmente que se trataba de un planeta más. En los años siguientes su órbita sería estudiada concienzudamente por varios astrónomos, siendo especialmente importante el papel de Alexix Bouvard, quién publicó las tablas astronómicas de su órbita. Pero esta órbita tenía un grave problema, con las leyes de Kepler, esa órbita sólo tendría sentido si existiera un octavo planeta más.

En 1843, John Couch Adams calculó la órbita de este supuesto planeta, para que así las mediciones tomadas décadas atrás por Bouvard tuvieran sentido. De forma independiente, Urbain Le Verrier haría sus propios cálculos de la órbita de este planeta, llegando sus tablas de cálculo a manos de John Hershel, quién decidió empezar a buscar con su telescopio y junto a James Challis el planeta predicho por Le Verrier y Adams.


I: Neptuno

En la noche del 23 al 24 de septiembre de 1846, justo después de la medianoche, el objetivo del telescopio se topó con aquel octavo planeta. Aquella noche Neptuno fue descubierto. A posteriori, se ha comprobado que varios astrónomos a lo largo de la historia han observado Neptuno, aunque lo han confundido con estrellas, como fue el caso de Galileo Galilei a finales de 1612 y principios de 1613, o del propio Challis semanas antes del descubrimiento.

Como era muy común en la época, tras el descubrimiento vinieron las disputas. Muchos eran los que se querían atribuir un descubrimiento de este calibre, y el hecho de que uno de los que había predicho el planeta era francés (La Verrier) y el otro inglés (Adams) intensificaron el enfrentamiento. Finalmente, y aunque es algo que se ha discutido mucho en los últimos años, el reconocimiento fue dado a ambos de forma conjunta por sus predicciones.

Desde aquel 24 de Septiembre han pasado más de 164 años, pero aún así hoy es un día especial para Neptuno. Dada su gran órbita, no ha sido hasta hoy cuando Neptuno ha completado su primera vuelta en torno al Sol desde que Hershel y Challis lo divisaran, cumpliendo de este modo su primer aniversario.

Pese a que hayan pasado ya 165 años desde su descubrimiento, se sigue sabiendo muy poco de Neptuno. Las razones de esto son múltiples, siendo especialmente importante que únicamente hayamos podido observarlo con telescopios de alta calidad durante los últimos 40 años. Aún así, el 25 de Agosto de 1989, la nave Voyager 2 llegaba a Neptuno después de haber pasado por Urano, Saturno y Júpiter, y con ello un nuevo mundo se abrió ante nuestros ojos.


II: Tormentas de Neptuno tomadas por la Voyager 2

Neptuno dejaba de ser el gran desconocido del sistema solar para pasar a convertirse en un planeta tan interesante y cargado de sorpresas como cualquier otro. Gracias a la Voyager 2 descubrimos que en la superficie de Neptuno tienen lugar grandes tormentas, cuyos vientos pueden alcanzar velocidades de más de 1.000 Km/h, y que pueden ser identificadas en la distancia como manchas, a semejanza de la mancha roja de Júpiter. La Voyager 2 también fue la encargada de confirmar las sospechas sobre los anillos, materializados en dos anillos delgados y dos anillos anchos, y además descubrió 6 satélites más, además de los tres ya conocidos hasta la fecha.

Pero por hoy, nos quedamos celebrando este primer aniversario, y a expensas de descubrir mucho más sobre él, tal y como hizo Erich Karkoschka hace unos días al medir de forma exacta la duración de un día neptuniano.

Fuentes y más información:


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