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La precesión de los equinocios: La Osa Menor no siempre indicó el norte


Publicado el 9/09/2010

Si en una noche despejada alguien nos pregunta dónde está el norte, para cualquier aficionado a las estrellas es cuestión de instantes identificar la Osa Menor y Polaris como la más brillante de todas las estrellas de esa constelación. Señalando hacia ésta estrella indicaremos al norte sin posibilidad de error. Pero esto es algo que no siempre fue así, ni será así para siempre. Esta estrella, conocida actualmente como Estrella Polar del Norte, no siempre indicó el norte.


I: Osa Mayor y Osa Menor

Hace unos meses escribía un artículo hablando sobre los cinco movimientos de la Tierra. Entre ellos, hablaba del movimiento de Precesión de los Equinocios, definiéndolo como el que describe el eje inclinado de la Tierra de forma circular. Intentando simplificar, es el movimiento que hace el polo terrestre respecto al centro de la elipse que describe nuestro planeta mediante el movimiento de Translación.

Sin la existencia de este movimiento, el eje de la Tierra siempre se mantendría orientado hacia el mismo punto del universo, por lo que a lo largo de millones de años, siempre podríamos recurrir a la Osa Menor para encontrar a Polaris, y por lo tanto el norte geográfico.

Con la existencia del movimiento de precesión de los equinocios, la Tierra se tambalea en el espacio como si de una peonza se tratara. Cada uno de estos tambaleos completo, ocasionado por la fuerza de la gravedad ejercida por el Sol y la Luna, los movimientos tectónicos y el hecho de que la Tierra no es una esfera perfecta, dura en torno a 25.780 años. A este periodo se le conoce como año platónico.


II: Movimiento de Precesión de los Equinocios

A lo largo de este año platónico, el eje de la Tierra irá cambiando lentamente su orientación hasta describir una perfecta circunferencia. Si esta circunferencia la pintamos sobre un mapa estelar, podemos obtener cuales son las estrellas que indicarán el norte geográfico con el paso de los años, obteniendo temporalmente el título honorífico de Estrella Polar.

De este modo, entre la construcción del Stonehenge (3.800 a.C.) y la construcción de las Pirámides de Egipto (2.500 a.C.), la estrella que indicó el norte fue Thuban, en la constelación del Dragón. Trasladándonos más atrás en el tiempo, al año 12.000 a.C., la estrella que indicaba el norte era la estrella Vega, en la constelación de Lyra, y esta misma estrella volverá a marcar el norte dentro de aproximadamente 12.000 años.


III: Mapa estelar con movimiento descrito por el eje de la Tierra

Pero estas mediciones y estos mapas no son exactos. De hecho, debido al continuo movimiento de la Tierra como parte del Sistema solar y parte de la Vía Láctea, el mapa estelar está en continuo movimiento, provocando que cada año platónico completado, la estrella que indicaba el norte en el ciclo anterior se modifique ligeramente. De hecho, la vez anterior que Polaris marcó el norte geográfico, se situaba 5º desplazada respecto a su posición actual.

Por último, a este complejo sistema hay que añadirle además el hecho de que la Tierra no es un sistema estable por sí misma, ya que la velocidad de rotación varía ligeramente, al igual que la distribución de masa que provoca el tambaleo, por lo que el tiempo exacto de un año platónico varía ligeramente de un ciclo al siguiente.

Fuentes y más información:


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21 comentarios

  1. Suso
    9/09/2010 @ 22:29

    Hay un pequeño fallo en el texto. Como se puede ver claramente en los dibujos que acompañan, la Polar no está en la Osa Mayor, sino que es la punta del rabo de la Osa Menor. Lo que ocurre es que la Osa Menor se compone de estrellas mucho menos brillantes que la Mayor y es más difícil de localizar, especialmente si hay contaminación lumínica, mientras que la Osa Mayor es una de las constelaciones más fácilmente identificables del cielo en el hemisferio norte, y a partir de la Osa Mayor es fácil encontrar la Polar, que es la estrella más brillante de la Osa Menor, y la única que se ve de toda la constelación en prácticamente cualquier ciudad o lugar fuertemente iluminado.

    [Responder]

    Milhaud Reply:

    @Suso, un fallo gordísimo. Me columpié como un campeón :S. Ahora mismo corrijo.

    [Responder]

  2. Eric
    9/09/2010 @ 23:05

    Vaya, nunca me paré a pensar que este movimiento fuera tan grande como para poner a Vega o Deneb en el polo celeste. El Universo nunca dejará de asombrar :-)

    [Responder]

  3. poemas de amor
    10/09/2010 @ 07:05

    Es un articulo muy interesante porque asi sabemos si posiblemente vuelve a indicar para otro lado en el futuro

    [Responder]

  4. zurditorium
    10/09/2010 @ 13:24

    Milhaud, al principio tendrías que haber puesto algo indicando que al que le preguntan debe de estar en el hemisferio norte de la Tierra. En el hemisferio sur para algo similar pero con el sur (que la referencia va cambiando a lo largo de los años), actualmente es la Cruz del sur (una constelación) lo que se usa de referencia.

    [Responder]

    Milhaud Reply:

    @zurditorium, como seguramente sabes, en el hemisferio norte únicamente se puede encontrar una estrella que indique el norte, y en el hemisferio sur, únicamente una estrella que indique el sur.

    Como ahora mismo no existe una estrella que marque inconfundiblemente el sur en el hemisferio sur, ya que la Estrella Polar del Sur actualmente es Sigma Octantis (una estrella apenas perceptible a la vista humana), decidí centrar el artículo en Polaris ;).

    La Cruz del Sur, como bien dices, se toma como referencia, pero no indica el Sur con la misma precisión que lo indicaría una Estrella Polar del Sur de existir.

    Saludos, y gracias por el apunte ;)

    [Responder]

    zurditorium Reply:

    @Milhaud, en realidad la Cruz del Sur sirve para encontrar el sur de forma precisa con un truquillo. Se coge el eje mayor, extiendes desde la estrella más brillante (la base) el eje 3 veces y media y ahí tienes el sur con bastante precisión. Y efectivamente, la estrella que dices en la práctica no es útil porque es casi imposible verla.

    De todas formas mi comentario no iba porque no hablaras del hemisferio sur, simplemente que se debería de especificar que esto es en el hemisferio norte (que me imagino que mucha gente no lo sabe).

    Saludos

    [Responder]

  5. vinti
    10/09/2010 @ 20:07

    ah no??? Pues yo siempre pensé que la osa menor siempre indicó el norte ;)
    Artículo bárbaro, en tu línea.

    pd: ¿podías hacer un artículo sobre la posición de las estrellas y los signos del zodíaco, para saber observarlos fácilmente?

    [Responder]

    Pipo Reply:

    @vinti, Los signos del zodiaco también cambian. No eres del signo que tu crees, de hecho hay 13 no 12, pero alguien sigue creyendo en esas cosas?

    [Responder]

    vinti Reply:

    @Pipo,

    No Pipo, no creo en los signos zodiacales, y menos lo que se dice en los diarios o revistas. Me refería a las estrellas que originariamente forman los antiguos signos del zodiaco y que están en el firmamento…sólo que me cuesta adivinar dónde se ubican.
    Saludos.

    [Responder]

    zurditorium Reply:

    @vinti, te recomiendo el programa stellarium (está para windows y linux). Con él puedes la posición de las estrellas desde cualquier punto de la tierra (incluso desde otros planetas y satélites) y el día y hora que quieras.

    [Responder]

    Milhaud Reply:

    @zurditorium, creo que a estas alturas ya lo tiene instalado. Le mandé un correo con la URL para descargarlo ayer :P.

    [Responder]

  6. DarkSapiens
    12/09/2010 @ 04:05

    “Señalando hacia ésta estrella indicaremos al norte sin posibilidad de error.”

    Bueno, en realidad… se comete un error de ±1º, ya que Polaris se encuentra a tres cuartos de grado del polo Norte celeste verdadero :P

    Muy buena explicación! Saludos!

    [Responder]

  7. Rafalillo
    22/09/2010 @ 16:16

    Buenas, me ha gustado mucho este post y he decidido incluirlo en la entrada que acabo de publicar; aquí tienes el enlace:
    http://elmundoderafalillo.blogspot.com/2010/09/no-es-mio-pero-es-interesante-xviii.html

    Y también te he enlazado otro post ;)

    [Responder]

  8. ramiro
    22/01/2013 @ 20:18

    excelente articulo.hacia tiempo trataba de
    entender el fenomeno de la presecion de los
    equinoxios.ahora por primera vez lo veo tan
    logico y claro.te felicito y te agradesco.
    just one thing:keep on going!

    [Responder]

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