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¿Por qué el mar es azul?


Publicado el 28/02/2011

Está muy extendida la idea de que el mar es azul por ser el reflejo del color azul del cielo, pero se trata de una de esas leyendas urbanas peligrosamente extendidas. De hecho, no hay más que observar el mar en un día con el cielo nublado para ver que el mar sigue siendo azul, mientras que el cielo va adquiriendo esos tonos blancos y grises tan característicos antes de que lleguen las lluvias y las tormentas. Planteado de otro modo, si observamos la Tierra miles de kilómetros de distancia, ¿qué cielo podría reflejar para mostrarse azul?

Para entender el color del mar, tenemos que comenzar primero con la pregunta: ¿de qué color es el agua? A simple vista, llenando por ejemplo un vaso de agua, todos tenemos claros que, para el ojo humano, el agua es transparente. Eso nadie puede negarlo, pero tiene sus matices.


I: Vaso de agua

Para entenderlo, lo mejor es hacer un fácil experimento. Tomamos un tubo largo y lo llenamos de agua purificada. Una vez lleno, cerramos ambos extremos con sendas ventanas transparentes. Así, si observamos cómo se refleja la luz blanca al otro lado del tubo, veremos que esta no es blanca, sino azul turquesa.

La razón de este azul turquesa se explica gracias a la absorción de parte del espectro visible por parte del agua. En realidad, las moléculas de agua en sí sólo producen absorción en la región ultravioleta del espectro, pero sus distintos modos de vibración provocan absorciones en la parte infrarroja del espectro y en la zona roja del espectro visible. Al perder el rojo del espectro visible absorbido por el agua, nos quedan los tonos más azulados.

Pero claro, la cantidad de luz absorbida por el agua depende directamente de la cantidad de agua. Esta es la razón por la cual el agua dentro de un vaso se observa transparente. Pero si en vez de un vaso de agua, tomamos una gran bañera, los tonos azulados se empiezan a vislumbrar, y con una piscina (con azulejos blancos) esa tendencia se magnifica siendo visiblemente evidente.


II: La Tierra a 36.000 km de distancia

Siguiendo este razonamiento, tenemos que las grandes masas de agua, ya sean lagos, ríos, mares u océanos, reflejan ese color azul tan característico, aunque no siempre. Cierto es que si observamos la Tierra a gran distancia, por ejemplo a 36.000 kilómetros, el color que predomina en las masas de aguas es el azul, pero se conocen algunas excepciones en las que el agua se puede ver marrón (lamentablemente la más común), amarilla o incluso roja.

Estas distintas tonalidades dependen ya de las sustancias que cada masa de agua tenga. En el primer experimento hablábamos de agua purificada, pero de sobra sabemos que es algo no presente en la naturaleza. Mares, ríos y océanos contienen multitud de sustancias orgánicas e inorgánicas que hacen variar su color.

Por ejemplo, el fino polvo rocoso hace que el agua fundida en los glaciares tenga un color azul claro. Los ríos de las grandes ciudades, a causa del barro, las arcillas y la contaminación, suelen presentar un color marrón característico. El amarillo del río Huang-Ho (más comúnmente conocido como río amarillo) proviene de las partículas en suspensión, entre las que predomina el polvo de cuarzo. Por último, las algas, de todo tipo de color, pueden pintar las masas de agua de los colores más dispares, entre los que cabría destacar el verde o el rojo.

Fuentes y más información:


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9 comentarios

  1. Suso
    1/03/2011 @ 07:38

    Esta vez discrepo. Yo soy gallego y en mi tierra el agua del mar es verde turquesa, debido a la flora microscópica que contiene… sin embargo esto sólo se aprecia en zonas poco profundas donde se transparenta algo el fondo. En la orilla, vamos. El mar de lejos toma el color del cielo. Azul en verano. Y por supuesto que en invierno se ve gris.

    [Responder]

    Milhaud Reply:

    @Suso, veamos. Estás conmigo en que cuando el cielo está encapotado, independientemente de que el encapotado sea blanco o gris, el mar tiene más o menos la misma tonalidad, ¿no? De hecho, cuando el cielo está encapotado blanco, el mar no se ve blanco, ¿no?

    La cuestión es que para que el mar pueda mostrarse azul tiene que llegarle un mínimo de luz. Dependiendo de la cantidad que le llegue, puede mostrarse plenamente azul, o algo más oscuro, pero siempre dentro de las tonalidades azules. Cuando el cielo está gris tormenta, el color del mar se asemejará mucho, pero no por el reflejo, si no por la falta de luz.

    [Responder]

  2. Outsider
    1/03/2011 @ 11:18

    En realidad eso me deja la duda de porqué el cielo es normálmente azul cuando el espacio es más bien negro… ¿no será un reflejo del mar?, ¿o encuentra su respuesta en la misma explicación que nos has dado referida a el agua en suspensión?

    [Responder]

  3. Suso
    1/03/2011 @ 21:15

    El cielo es azul debido a la iluminación del Sol y a la dispersión de Rayleigh.
    Y cuando digo que en la costa gallega en invierno el mar se ve gris no me baso en ninguna teoría, es que lo he visto. Le invito a visitarla, es un espectáculo digno de ser contemplado.

    [Responder]

  4. miguel ángel
    2/03/2011 @ 05:04

    hola!
    es interesante, pero tiene algo que ver que la luz solar es ligeramnete azul??

    [Responder]

  5. Rafalillo
    3/03/2011 @ 12:16

    Hola de nuevo!

    Esta entrada también te la he enlazado en el post que publiqué esta mañana:
    http://elmundoderafalillo.blogspot.com/2011/03/no-es-mio-pero-es-interesante-xxvii.html

    Por cierto, he añadido también un enlace permanente a tu blog en la columna lateral del mío, ya que te he enlazado muchas veces ya en la sección que te comento. Supongo que no te importará :P

    Hasta pronto ;)

    [Responder]

  6. eva
    6/04/2011 @ 21:31

    todo esta muy bien pero que pasa con el mar rojo

    [Responder]

  7. Anon
    26/12/2013 @ 19:27

    El agua del mar es azul, es azul verdoso porque los peces mean en el agua y por eso es que el agua de mar es verde porque el mar es el lugar donde los peces cagan y mean :) xd

    [Responder]

  8. Jordi
    30/03/2014 @ 13:43

    la capa de ozono es azul, pq el ozono es azul, de ahi que se le llame el planeta azul, la imagen del planeta tierra a 36.000 kilometros es completamente falsa, si falsa, trucada, echa por ordenador, a esa distancia se ve una canica azul, completamente azul, como otros planetas azules que hay, si, tenemos un gas azul, como los pitufos, y por eso el mar es azul, si tu cojes una linterna y delante le pones un plastico azul que pasa? pues la luz sera azul, y entonces dires, pq no se ve el suelo azul? pues pq probablemente el agua al ser transparente debe de tender a coger el color del gas azul. recordad, el planeta azul, literalmente.tan dificil es cambiar el xip de la ignorancia que nos han impuesto, el regimen fascista de la dictadura de la ignorancia? quien se atreve a pensar por si mismo?

    [Responder]

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