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Las palomas como pieza clave del salvamento marítimo


Publicado el 16/11/2010

Las palomas posiblemente sean uno de los animales más odiados. Ensucian las calles de las ciudades, destrozan tejados, transmiten enfermedades y emiten sonidos desagradables. Pero si obviamos todos los prejuicios, nos podemos encontrar con sus grandes facultades. Imagina que tienes que buscar un ave para ayudar en labores de salvamento marítimo. ¿Por cuál te decantarías? Los loros son inteligentes, las aves rapaces tienen una visión inmejorable y las gaviotas están adaptadas al hábitat como ningún otro animal. Pero ninguno de estos animales resultó ser tan completo como las palomas.


I: Poster del Project Sea Hunt

Durante la década de los 40, unos experimentos llevados a cabo en un laboratorio de la Universidad de Tufts probaron la excepcional habilidad de las palomas para escoger determinadas formas y colores a cambio de comida. Este hecho, unido a gran alcance visual de las palomas hizo que a finales de la década de los 70 los guardacostas estadounidenses se fijasen en ellas. En 1977, Jim Simmons, un científico de la marina, entrenó a las palomas para identificar a potenciales supervivientes desde los helicópteros de los guardacostas.

Las razones por las que se escogieron las palomas para estos experimentos fueron múltiples. A parte de la demostrada facilidad de escoger objetos y colores, algo común con otras aves, también se tuvo en cuenta la facilidad de adaptación que tienen las palomas frente a otras aves, así como el hecho de que una paloma vive en torno a los 10 años.

Estos experimentos se llevaron a cabo dentro de un proyecto basado en Hawai que llevó el nombre de Project Sea Hunt (proyecto de caza marina). Cada uno de los helicópteros utilizados en la fase de pruebas fue equipado con tres palomas, las cuales se situaban en la parte inferior del helicóptero en compartimentos de 120º, cubriendo entre las tres los 360º de la circunferencia bajo de la aeronave.


II: Paloma en su compartimento

Las palomas fueron entrenadas para reconocer objetos naranjas del tamaño de una persona flotando en el agua, y picar sobre un botón cada vez que reconocieran algún objeto, de tal modo que dependiendo cual de las tres palomas picaba en cada momento podían orientar al piloto agilizando su búsqueda. Los resultados experimentales fueron sorprendentes, arrojando un 93% de acierto frente al 38% que suelen tener los humanos cuando están montados en un helicóptero a la misma altura.

Yendo un paso más lejos, ese 93% de acierto de las palomas, combinado con la acción humana para determinar falsos positivos, elevaba el sistema prácticamente a la perfección. Todo esto, sabiendo que aún no hemos tenido en cuenta otro importante factor como es el aburrimiento. Las palomas entrenadas por Simmons eran capaces de responder sin distracción incluso cuando habían pasado horas mirando sin encontrar ningún objetivo.


III: Paloma con su botón de aviso

Pero todo lo bueno que tuvo en un comienzo el proyecto en la fase de pruebas, se vio desmoronado en poco tiempo. Viendo que las pruebas iban sobre ruedas, los trabajadores decidieron usar las palomas en la búsqueda de cinco personas perdidas en el mar. Lamentablemente, el piloto no consiguió determinar a tiempo la falta de combustible y tuvieron que hacer un aterrizaje de emergencia sobre el agua, con el que un hombre de la tripulación resultó herido, las tres palomas murieron y el sistema quedó totalmente inutilizado.

Este inoportuno incidente llegó justo en el momento en el que se estaban decidiendo los nuevos presupuestos federales de investigación y desarrollo, lo que condicionó que el recorte se llevara por delante el Project Sea Hunt. Con ello se perdieron todos los avances, y pese a que la innovadora teoría había sido perfectamente probada, el proyecto quedó totalmente abandonado al olvido.

Fuentes y más información:


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3 comentarios

  1. Pablo
    17/11/2010 @ 00:10

    Durante la 2º Guerra Mundial, el psicólogo norteamericano Skinner diseñó un sistema de misiles guiados por palomas.

    La parte mala es que la paloma en cuestión la diñaba al impactar el misil. Pero la realidad es que nunca fallaba.

    El ejército no lo consideró muy serio y no llego a utilizarlo, pero era de los sistemas más fiables que se han creado.

    [Responder]

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